El Ciclo del Agua

El Ciclo del Agua

Se pudiera admitir que la cantidad total de agua que existe en la Tierra, en sus tres fases: s贸lida, l铆quida y gaseosa, se ha mantenido constante desde la aparici贸n de la Humanidad. El agua de la Tierra - que constituye la hidr贸sfera - se distribuye en tres reservorios principales: los oc茅anos, los continentes y la atm贸sfera, entre los cuales existe una circulaci贸n cont铆nua - el ciclo del agua o ciclo hidrol贸gico. El movimiento del agua en el ciclo hidrol贸gico es mantenido por la energ铆a radiante del sol y por la fuerza de la gravedad.

El ciclo hidrol贸gico se define como la secuencia de fen贸menos por medio de los cuales el agua pasa de la superficie terrestre, en la fase de vapor, a la atm贸sfera y regresa en sus fases l铆quida y s贸lida. La transferencia de agua desde la superficie de la Tierra hacia la atm贸sfera, en forma de vapor de agua, se debe a la evaporaci贸n directa, a la transpiraci贸n por las plantas y animales y por sublimaci贸n (paso directo del agua s贸lida a vapor de agua).

Ciclo del agua

La cantidad de agua movida, dentro del ciclo hidrol贸gico, por el fen贸meno de sublimaci贸n es insignificante en relaci贸n a las cantidades movidas por evaporaci贸n y por transpiraci贸n, cuyo proceso conjunto se denomina evapotranspiraci贸n.

El vapor de agua es transportado por la circulaci贸n atmosf茅rica y se condensa luego de haber recorrido distancias que pueden sobrepasar 1,000 km. El agua condensada da lugar a la formaci贸n de nieblas y nubes y, posteriormente, a precipitaci贸n.

La precipitaci贸n puede ocurrir en la fase l铆quida (lluvia) o en la fase s贸lida (nieve o granizo). El agua precipitada en la fase s贸lida se presenta con una estructura cristalina, en el caso de la nieve, y con estructura granular, regular en capas, en el caso del granizo.

La precipitaci贸n incluye tambi茅n incluye el agua que pasa de la atm贸sfera a la superficie terrestre por condensaci贸n del vapor de agua (roc铆o) o por congelaci贸n del vapor (helada) y por intercepci贸n de las gotas de agua de las nieblas (nubes que tocan el suelo o el mar).

El agua que precipita en tierra puede tener varios destinos. Una parte es devuelta directamente a la atm贸sfera por evaporaci贸n; otra parte escurre por la superficie del terreno, escorrent铆a superficial, que se concentra en surcos y va a originar las l铆neas de agua. El agua restante se infiltra, esto es penetra en el interior del suelo; esta agua infiltrada puede volver a la atm贸sfera por evapotranspiraci贸n o profundizarse hasta alcanzar las capas fre谩ticas.

Tanto el escurrimiento superficial como el subterr谩neo van a alimentar los cursos de agua que desaguan en lagos y en oc茅anos.

La escorrent铆a superficial se presenta siempre que hay precipitaci贸n y termina poco despu茅s de haber terminado la precipitaci贸n. Por otro lado, el escurrimiento subterr谩neo, especialmente cuando se da a trav茅s de medios porosos, ocurre con gran lentitud y sigue alimentando los cursos de agua mucho despu茅s de haber terminado la precipitaci贸n que le dio origen.

As铆, los cursos de agua alimentados por capas fre谩ticas presentan unos caudales m谩s regulares.

Como se dijo arriba, los procesos del ciclo hidrol贸gico decurren en la atm贸sfera y en la superficie terrestre por lo que se puede admitir dividir el ciclo del agua en dos ramas: a茅rea y terrestre.

El agua que precipita sobre los suelos va a repartirse, a su vez, en tres grupos: una que es devuelta a la atm贸sfera por evapotranspiraci贸n y dos que producen escurrimiento superficial y subterr谩neo. Esta divisi贸n est谩 condicionada por varios factores, unos de orden clim谩tico y otros dependientes de las caracter铆sticas f铆sicas del lugar donde ocurre la precipitaci贸n.

As铆, la precipitaci贸n, al encontrar una zona impermeable, origina escurrimiento superficial y la evaporaci贸n directa del agua que se acumula y queda en la superficie. Si ocurre en un suelo permeable, poco espeso y localizado sobre una formaci贸n geol贸gica impermeable, se produce entonces escurrimiento superficial, evaporaci贸n del agua que permanece en la superficie y a煤n evapotranspiraci贸n del agua que fue retenida por la cubierta vegetal. En ambos casos, no hay escurrimiento subterr谩neo; este ocurre en el caso de una formaci贸n geol贸gica subyacente permeable y espesa.

La energ铆a solar es la fuente de energ铆a t茅rmica necesaria para el paso del agua desde las fases l铆quida y s贸lida a la fase de vapor, y tambi茅n es el origen de las circulaciones atmosf茅ricas que transportan el vapor de agua y mueven las nubes.

La fuerza de gravedad da lugar a la precipitaci贸n y al escurrimiento. El ciclo hidrol贸gico es un agente modelador de la corteza terrestre debido a la erosi贸n y al transporte y deposici贸n de sedimentos por v铆a hidr谩ulica. Condiciona la cobertura vegetal y, de una forma m谩s general, la vida en la Tierra.

El ciclo hidrol贸gico puede ser visto, en una escala planetaria, como un gigantesco sistema de destilaci贸n, extendido por todo el Planeta. El calentamiento de las regiones tropicales debido a la radiaci贸n solar provoca la evaporaci贸n cont铆nua del agua de los oc茅anos, la cual es transportada bajo forma de vapor de agua por la circulaci贸n general de la atm贸sfera, a otras regiones. Durante la transferencia, parte del vapor de agua se condensa debido al enfriamiento y forma nubes que originan la precipitaci贸n. El regreso a las regiones de origen resulta de la acci贸n combinada del escurrimiento proveniente de los r铆os y de las corrientes marinas.